Drug and Device Regulation in Latin America: An Interview With Cuba’s Top Regulator

Regulatory NewsRegulatory News | 14 February 2018 |  By 

Aligning pharmaceutical and medical device regulations across Latin America has been a priority over the past several decades, and though there has been some progress, Rafael Pérez Cristiá, director of the Havana, Cuba-based Center for State Control of Medicines, Equipment and Medical Devices (CECMED) explains in an interview with Focus that regulatory harmonization has seen its fair share of speed bumps.

Below are Cristiá’s answers to Focus questions, submitted and answered via email (in English and translated into Spanish below the English), with some light edits.

Focus: Which countries in Latin America lack the regulatory capacity of some of their largest peers (i.e., Brazil and Argentina) and is there a desire that these smaller countries align more with their peers?

Cristiá: In Latin America there is a broad asymmetry of regulatory frameworks in different countries, which is more accentuated for medical devices. An important effort to strengthen the regulatory systems of medicines and medical devices in the region has been a current goal of many countries and the Pan-American Health Organization/World Health Organization (PAHO/WHO) to guarantee access to quality medicinal products.

To this end, the Directing Council of PAHO approved Resolution CD50.R9, resulting in the strengthening of the National Regulatory Authorities (NRAs) and recognizing the initiative of the Member States and PAHO/WHO under an agreement for the preparation of an instrument to evaluate NRAs.

The process of evaluation and qualification of NRAs is based on the verification of indicators contained in a data collection tools based on recommendations of the WHO for the strengthening of the regulatory bodies, which establishes four levels of development, with Level IV designated by PAHO/WHO as regulatory authorities of regional reference.

As of January 2018, the following National Regulatory Systems have been pre-evaluated or evaluated across the Latin American region: Argentina, Bolivia, Brazil, Chile, Colombia, Costa Rica, Cuba, Ecuador, El Salvador, Guatemala, Honduras, Mexico, Panamá, Paraguay, Perú, Dominican Republic and Venezuela. As a result of this process, PAHO has designated as regulatory authorities of regional reference (as per Resolution CD50.R9) the following regulators:

- Argentina - National Administration of Medicines, Foods and Medical Technology (ANMAT)

- Brazil - National Health Surveillance Agency, Ministério da Saúde (ANVISA)

- Chile – Institute of Public Health (ISP)

- Colombia - National Institute for Drug and Food Surveillance (INVIMA)

- Cuba - CECMED

- Mexico - Federal Commission for the Protection against Sanitary Risks (COFEPRIS)

The results achieved have allowed other Latin American countries to evaluate and utilize the PAHO/WHO evaluation tool to help analyze their own qualifications to further strengthen the capacity of their own regulatory body while gaining direct benefit from the processes and information derived from the national regulatory reference authorities. Following this path has helped overcome existing differences, also allowing other authorities with fewer capacities to have the necessary elements in order to make the most appropriate decision regarding a medicinal product.

Focus: What are some of the types of regulations that could potentially be harmonized in the future?

Cristiá: The processes of harmonization of pharmaceutical regulation between countries has been aimed at finding a common basis of regulations in order to reduce unnecessary duplication of regulatory requirements and to facilitate faster market access at lower costs.

The harmonization of pharmaceutical regulation is a complex process that requires time, knowledge and collective experience. However, the need to improve access and to facilitate trade with full adherence to the required safety, effectiveness and quality requirements has been the main motivation for global harmonization systems initiatives such as the International Conference of Authorities Regulators of Medicines (ICDRA/OMS), the International Council on Harmonisation (ICH) and the Pan American Network for the Harmonization of Pharmaceutical Regulation (PARF Network PAHO/WHO).

The above harmonization initiatives have served as the premise for the PAHO to convene the First Conference of the Pan American Network for the Harmonization of Pharmaceutical Regulation (PARF Network) in 1997 with the participation of drug regulatory authorities of the PAHO member states, the pharmaceutical industry, generic manufacturers, academia, consumer organizations; professional associations from the health sector and other interested groups.

Since its creation, the PARF Network has created documents in compliance with PAHO Resolutions based on the needs of the countries of the Latin American region and also supporting regional technical cooperation initiatives to strengthen capacities of the national regulatory authorities.

Over the last 20 years, the PARF Network Working Groups have addressed issues consistent with pharmaceutical harmonization in the region of the Americas with results drafted and published in 12 technical documents related to topics of high significance, such as: "Harmonized requirements for the registration of vaccines in the Region of the Americas and Guide for the preparation of an application for sanitary registration," "Good Pharmacovigilance Practices for the Americas," "Recommendations for the Evaluation of Similar Biotherapeutic Products," and "Requirements for the registration of medicines in the Americas," among others.

Despite the lack of harmonization in drug regulation in the different Latin American countries, the PARF Network technical documents that have been harmonized across the countries of the region have not yet been implemented, as expected, within each regulatory frameworks.

It is my opinion that regional harmonization efforts in the future should be aimed at converting the PARF Network technical documents into national regulations in order to guarantee an effective implementation.

Focus: What are some of the drawbacks of harmonizing regulations?

Cristiá: Mainly, the differences in the political and health realities, together with the legislations of each country of the region. In many countries, there is a lack of a functional system for pharmaceutical regulation, the lack of technical competence by professionals holding positions within the regulatory authorities and from the national pharmaceutical industry side, a lack of implementation due to the high scientific and technical standards of compliance.

The high costs for implementing harmonized regulations may also be difficult and not easy for some countries to take on.

Focus: How often do the different regulators interact and correspond to the problems that arise in their respective countries (i.e. adverse events, medicine withdrawals, etc.)?

Cristiá: The exchange of information between regulatory agencies is very important and it’s imperative to respond to the multiple and complex problems that arise related to the manufacture, trade and use of medicines and to ensure the protection of health.

A strategic objective of the PARF Network is to promote the exchange of information, knowledge and experiences aimed at strengthening the regulatory capacities of countries and facilitating the exchange of information among the NRAs to strengthen the decision-making process when regulating new and complex health technologies.

Therefore, speeding up the exchange of regulatory confidential information, using the Regional PRAIS/PAHO Platform has turned into a valuable source and mechanism identified by the regulators as a priority for the Latin American health authorities.

Even though multiple efforts and different initiatives have been implemented or are underway to achieve better communication and exchange of information among the regulators across the Latin American region, these efforts are not yet sufficient or as effective as they should be, and there is still a long way to go.

It is necessary to continue promoting an active and committed participation of regulators, as well as a cooperation between countries to strengthen regulatory capacities in an effort to increase the safety levels of medicinal products for the population.

We need to establish mechanisms to favor national and international regulatory convergence and greater confidence in the decisions adopted by other competent authorities in order to achieve greater efficiency in the use of resources to favor faster access to safe and effective essential medicines.

Spanish Translation (thanks to the Mapi Group)

Focus: ¿Qué países de América Latina carecen de la capacidad reguladora de algunos de sus pares más grandes (es decir, Brasil y Argentina) y existe un deseo de que estos países más pequeños se alineen más con sus pares? 

En América Latina existe una gran asimetría de los marcos reguladores en los diferentes países la cual es más acentuada para los dispositivos médicos. Un esfuerzo importante por fortalecer los sistemas reguladores de medicamentos y dispositivos médicos en la región es un objetivo actual de muchos países y de la Organización Panamericana y Mundial de la Salud (OPS/OMS) para garantizar un acceso a productos médicos de calidad asegurada.

Con ese propósito el Consejo Directivo de la Organización Panamericana de la Salud, aprobó la Resolución CD50.R9 sobre Fortalecimiento de las autoridades reguladoras nacionales de medicamentos y productos biológicos como reconocimiento de la iniciativa de los Estados Miembros y la OPS/OMS en la elaboración de un instrumento consensuado y la creación de un procedimiento para la evaluación de las autoridades nacionales reguladoras. El proceso de evaluación y calificación de las ARNs se basa en la verificación de indicadores contenidos en una herramienta de recolección de datos basado en recomendaciones de la Organización Mundial de la Salud para el fortalecimiento de los Organismos Reguladores y estableciéndose cuatro niveles de desarrollo, siendo el Nivel IV el que permite a OPS designar al Organismo Regulador como Autoridad de Referencia en Medicamentos y Productos Biológicos.

Hasta enero del presente año han sido preevaluados o evaluados en la Región Latinoamericana los Sistemas Nacionales de Regulación de los siguientes países: Argentina, Bolivia, Brasil, Chile, Colombia, Costa Rica, Cuba, Ecuador, El Salvador, Guatemala, Honduras, México, Panamá, Paraguay, Perú, República Dominicana y Venezuela.

Como resultado de este proceso la OPS ha designado como Autoridades Reguladoras de Referencia Regional según la Resolución CD50.R9 a los Organismos de regulación siguientes: 

Argentina ANMAT. Administración Nacional de Medicamentos, Alimentos y Tecnología Médica;

Brasil ANVISA. Agencia Nacional de Vigilancia Sanitaria. Ministério da Saúde;

Chile ISP, Instituto de Salud Pública;

Colombia INVIMA - Instituto Nacional de Vigilancia de Medicamentos y Alimentos;

Cuba CECMED, Centro para el Control Estatal de Medicamentos, equipos y Dispositivos Médicos. Ministerio de Salud Pública; y

México COFEPRIS, Comisión Federal para la Protección contra Riesgos Sanitarios.

Los resultados alcanzados han permitido a los países latinoamericanos evaluar y utilizar los resultados de su calificación para fortalecer la capacidad de sus organismos reguladores y que estos se apoyen y puedan beneficiarse de los procesos y la información de las autoridades reguladoras nacionales de referencia. Esta es la mejor forma para superar las diferencias existentes y permitirá a las autoridades con menos capacidades disponer de los elementos necesarios para la toma de decisiones sobre sus propios productos 

Focus: ¿Cuáles son algunos de los tipos de regulaciones que podrían armonizarse potencialmente en el futuro? 

Para asegurar que los medicamentos y otros productos para la salud sean seguros, eficaces y de calidad garantizada los países requieren de una regulación efectiva basada en elementos legales, administrativos y técnicos. Los procesos de armonización de la reglamentación farmacéutica entre los países han tenido como objetivo encontrar bases comunes de regulación para reducir la duplicación innecesaria de requisitos reglamentarios y facilitar un acceso de los productos al mercado, más rápido y a menor costo.

El proceso de armonización de la regulación farmacéutica resulta complejo y requiere de tiempo, conocimiento y experiencia colectiva. Sin embargo la necesidad de mejorar el acceso y facilitar el comercio con pleno apego a los requisitos exigidos de seguridad, eficacia y calidad ha sido la motivación principal de las iniciativas de sistemas de armonización a nivel global tales como ICDRA/OMS - Conferencia Internacional de Autoridades Reguladoras de Medicamentos, ICH - Conferencia Internacional de Armonización y - Red PARF OPS/OMS - Red Panamericana de Armonización de la Reglamentación Farmacéutica. 

Lo anterior fue premisa para que en 1997 la OPS convocara la Primera Conferencia de Red Panamericana para la Armonización de la Reglamentación Farmacéutica (Red PARF) con la participación de autoridades reguladores de medicamentos de los Estados Miembros de la OPS, industria farmacéutica de investigación y de genéricos, academia, organizaciones de consumidores; asociaciones de profesionales del sector salud; y otros grupos de interés. Desde su creación, la Red PARF ha producido documentos, en cumplimiento a Resoluciones de la OPS y en base a las necesidades de los países de la Región; apoyando las iniciativas regionales de cooperación técnica para fortalecer capacidades reguladoras nacionales.

A lo largo de los últimos veinte años los Grupos de Trabajo de la Red PARF abordaron temas congruentes con la armonización farmacéutica en la Región de las Américas y de cuyos resultados fueron elaborados y publicados unos 12 documentos técnicos relacionados con temas de alta significación, que solo por citar algunos señalo los siguientes: “Requisitos armonizados para el registro de vacunas en la Región de las Américas y Guía para la preparación de una solicitud de registro sanitario”, “Buenas Prácticas de Farmacovigilancia para las Américas”, “Recomendaciones para la Evaluación de Productos Bioterapéuticos Similares”, “Requisitos para el registro de medicamentos en las Américas” y muchos otros.

A pesar de la falta armonización en las regulaciones de medicamentos en los diferentes países latinoamericanos, los documentos técnicos de la Red PARF que están armonizados entre los países de la región no han sido implementados, como era de esperar, en sus marcos reguladores. Es por ello que a mi juicio los esfuerzos regionales de armonización en el futuro deberían estar encaminados a convertir estos documentos técnicos en regulaciones nacionales garantizando su efectiva implementación.

Focus: ¿Cuáles son algunos de los inconvenientes de armonizar las regulaciones?

- Diferencias de las realidades políticas, de salud y las legislaciones de los países de la región;

- No existencia en cada uno de los países de un sistema funcional de regulación farmacéutica;

- Falta de competencia técnica de los profesionales de las autoridades reguladoras y la industria farmacéutica nacionales para asumir la implementación de normativas armonizadas dado su elevado nivel científico y técnico. 

- El costo de la aplicación de las normativas armonizadas puede resultar alto y difícil de asumir por los países.

Focus: ¿Con qué frecuencia interactúan los diferentes reguladores y se corresponden con los problemas que surgen en sus respectivos países (eventos adversos, retiros, etc.)? 

El intercambio de información entre los organismos reguladores es muy importante y una necesidad imperiosa para responder a los múltiples y complejos problemas que surgen relacionados con la fabricación, el comercio y uso de los medicamentos y garantizar la protección de la salud de la población. 

Un objetivo estratégico de la Red PARF es promover el intercambio de información, conocimientos y experiencias dirigidos a fortalecer las capacidades reguladoras de los países y facilitar el intercambio de información entre las ARN para el fortalecimiento de la tomar decisiones al regular las nuevas y complejas tecnologías sanitarias por lo que agilizar el intercambio de información confidencial sobre lecciones regulatorias y utilizar la Plataforma Regional sobre Acceso e Innovación para Tecnologías Sanitarias PRAIS/OPS como mecanismo de intercambio de información han sido identificadas como prioridades por las autoridades en salud. 

A pasar de los múltiples esfuerzos y diferentes iniciativas que se han implementado y que están en marcha para lograr una mayor y mejor comunicación e intercambio de información entre las autoridades de reglamentación farmacéutica en la región estas aún no son ni suficientes ni eficaces y todavía queda un largo camino por recorrer. Es necesario continuar promoviendo la participación activa y comprometida así como la cooperación entre países fortalece las capacidades regulatorias y aumenta los niveles de seguridad de los productos médicos para la población.

Focus: ¿Los foros actualmente disponibles, como el IMDRF y el trabajo con la OPS, ayudan a cerrar estas brechas regulatorias en América del Sur? Que más se podría hacer? 

Existen muchas oportunidades de participación en diferentes foros internacionales e iniciativas de regulación que ayudan a construir capacidades de reglamentación, a intercambiar experiencias sobre temas de interés común y ampliar la colaboración entre los países latinoamericanos. En todo este esfuerzo destaca la intensa actividad y el apoyo brindado por la OPS, que en cumplimiento del mandato de la Conferencia Sanitaria Panamericana trabaja con los países en el desarrollo de políticas de medicamentos esenciales la que incluye legislación y regulación, producción, promoción, uso racional y financiación de los medicamentos.

La Red PARF de la OPS, establecida oficialmente el 1999 durante la II Conferencia y que agrupa las autoridades reguladoras de medicamentos de sus Estados Miembros, es el Foro regional más importante para discutir y buscar soluciones a problemas comunes y cerrar las brechas regulatorias que existen en América Latina y donde los propios organismos de regulación de los países lideran y participan en el proceso. Esta iniciativa incorporó un cambio en la dinámica de trabajo, lo que es considerado como un avance y ha traído múltiples beneficios para autoridades reguladoras sobre temas congruentes con la armonización farmacéutica en la Región de las Américas.

Establecer mecanismos para favorecer la convergencia regulatoria y una mayor confianza en las decisiones adoptadas por otras autoridades competentes para lograr mayor eficiencia en el uso de los recursos y favorecer un acceso más rápido a medicamentos esenciales seguros y eficaces.


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